Maïs | Itineraries of taste

Maïs

"We zijn sterrenstof / We zijn goud / en we moeten terug naar de tuin." Dit zong Joni Mitchell in haar lofzang "Woodstock" in het jaar 1970, en hiermee legde ze de kosmische verbinding vast die mensen voelden met Moeder Aarde tijdens de hoogtijdagen van de tegencultuurbeweging. Maar als Mitchell de landbouwrevolutie die zich na de Tweede Wereldoorlog ontwikkelde in het Midwesten van de Verenigde Staten wat dichter opgevolgd zou hebben, dan had ze misschien het volgende gezongen: "We zijn maïszetmeel, we zijn goud."

Maïs speelt een centrale rol in de voedselketen van de Verenigde Staten, een feit dat grote veranderingen aantoont in de landbouw gedurende de laatste 60 jaar. Uit analyses van haar- en huidstalen van Amerikanen blijkt dat er een grotere aanwezigheid is van koolstof - wat duidelijk wijst op meer maïs. En uit een analyse in 2008 van fast food over heel de V.S., blijkt dat 93 procent van al het vleesweefsel dat getest werd voortkwam uit maïs - dit betekent dat het volledig afkomstig was van koeien en kippen die alleen maïs te eten kregen.

Maïs is een Midden-Amerikaanse grassoort die ongeveer 10.000 jaar geleden voor het eerst verbouwd werd. Het werd bij de Europese kolonisten geïntroduceerd door de inheemse bevolking en werd al gauw een essentieel gewas om zich tijdens hun trektocht naar het westen mee te voeden. Maar maïs heeft zijn plaatsje pas echt veilig gesteld op de Amerikaanse tafels doordat het perfect paste in het industriële landbouwtijdperk dat sinds de jaren 50 aan het opbloeien was. Vandaag de dag wordt een groot deel van het Amerikaanse Middenwesten bepaald door maïs; 39 miljoen hectare grond wordt gebruikt voor de teelt van het gewas, wat bijna vier miljoen hectare meer is dan de oppervlakte van Duitsland. En deze monocultuur heeft zijn weg gevonden naar het hart van de Amerikaanse eetgewoonten.

De rijpe maïs wordt op talloze manieren gebruikt: als maïsmeel, maïszetmeel, kleurstof, maïssiroop, plantaardige olie om mee te koken en zelfs als plantaardige was om vers fruit een verleidelijke glans te geven in de supermarkten. Maïs wordt als ingrediënt teruggevonden in bijna alles, van softdrinks en bier tot verwerkte etenswaren zoals chicken nuggets, kofiecreamer en soep. Er wordt geschat dat van de 45.000 zaken die verkocht worden in de doorsnee Amerikaanse supermarkt, meer dan een kwart maïs in een of andere vorm bevat.

Maar maïs is niet alleen terug te vinden in de etenswaren - het komt ook terug in het dagelijkse taalgebruik. In de jaren 30 stonden er oude grapjes in de zaadcatalogi die naar de boeren gestuurd werden in het Middenwesten - het soort grapjes waarvan je eerder gaat kreunen dan lachen. Deze maïsgrapjes, die gemaakt werden voor eenvoudige mensen, gingen alle sentimentele humor vertegenwoordigen, waardoor het woord "corny", of melig, in de Amerikaanse woordenschat sloop. "Het grote keerpunt in de moderne geschiedenis van maïs..." schreef Michael Pollan in Het Dilemma van de omnivoor, zijn onderzoek naar de Amerikaanse eetgewoonten van 2006, "kan met bepaalde precisie worden teruggebracht naar de dag in 1947 toen de grote munitiefabriek in Muscle Shoals, Alabama, chemische meststoffen begon te maken." Volgens Pollan vormt deze overschakeling naar een intensievere vorm van moderne landbouw een perfecte basis voor maïs, dat sindsdien enorm is beginnen bloeien.

Vandaag de dag is de Verenigde Staten de grootste maïsproducent en exporteert het 20% van haar oogst en is het bovendien ook de grootste maïsconsument. En terwijl in de jaren 20 de gemiddelde opbrengst per acre ongeveer 20 maïskolven bedroeg, is dat vandaag meer dan 200 per acre. En terwijl de opbrengst groeide, veranderde ook de maïsgordel in het Middenwesten; er zijn weinig afsluitingen te zien, en bitter weinig andere zaken dan een uitgestrekte horizon van maïszeeën.

Maar naast het aanpassingsvermogen en het nut ervan voor van alles, van een zoetmaker in soft drinks tot olie om kip in te bakken, is maïs eigenlijk ook gewoon eenvoudig eten. Of het nu geserveerd wordt als soep of corn dogs - een worst met een deeg van maïsmeel errond op een stokje - of in etenswaren zoals grits, een zuidelijk gerecht dat een beetje op meelpap lijkt en gemaakt is van gekookte, gemalen maïs - is maïs gewoon een erg gemakkelijk ingrediënt. En maïs is waarschijnlijk het lekkerste wanneer de verse, goudkleurige granen gestoomd, gekookt of gegrild worden met wat boter over en met de handen samen met familie of vrienden wordt gegeten. Of als de kleine graantjes in hete olie worden gepopt, lichtjes gezouten als popcorn voor nog zo een belangrijk onderdeel van de Amerikaanse cultuur, een Hollywood film.

Vergeet de appeltaart, er is niets Amerikaanser dan maïs.

Andere trips

Smaak in een oogopslag

Ook de moeite waard
X